El Departamento de Recursos Naturales del Condado King, División de Tratamiento de Aguas Residuales, es responsable de las principales instalaciones de conducción y tratamiento de aguas residuales que sirven al área metropolitana de Seattle. El Sifón Ballard es un elemento vital en el sistema de captura de aguas residuales que sirve a miles de hogares en el norte de Seattle. Preocupados por la integridad estructural de los sifones de doble barril de madera que corren bajo el dinámico lago para barcos, Washington Ship Canal de Seattle, el Condado recurrió a su contratista de guardia, Tetra Tech, para proponer una solución.

Como el ingeniero consultor líder del proyecto, Tetra Tech evaluó opciones para reequipar este elemento esencial del sistema, añadiendo la capacidad de transporte al Sifón Ballard, y reducir incidentes de desbordamiento de alcantarillados combinados durante las grandes tormentas. El trabajo de Tetra Tech también incluyó revisiones de controles eléctricos, muros arquitectónicos de pantalla, expansión estructural del Regulador Ballard, control de tráfico en las carreteras arteriales, cámara de carga y desarrollo del emplazamiento, antes de la bahía y después de la bahía, así como la restauración de la calle adyacente.

El equipo de diseño encontró que los sifones de 36 pulgadas existentes, que mostraban algunas señales de deformación, se encontraban en condición suficiente para deslizar la nueva línea HDPE, soldada a tope de fusión de 76 cm (30 pulgadas), por el interior de ellos. Un nuevo sifón paralelo de 213 cm (84 pulgadas) también se construyó para reducir el riesgo de desbordamiento combinado del alcantarillado en el lago Washington Ship Canal y para dejar las instalaciones bajo control. El túnel de 602,5 m (1.977 pies) tenía que estar a más de 18 m (60 pies) por debajo de la parte inferior del canal de navegación existente para construir dentro de los suelos competentes.

El condado de King está extremadamente contento con el rendimiento de todo el equipo y de cómo todos se unieron para hacer de éste un proyecto muy exitoso.

Ade Franklin, el Gerente de Proyecto del Condado de King

Cuando se retiró repentinamente el sitio original para la máquina de hundimiento, el equipo del proyecto de Tetra Tech trabajó con la división inmobiliaria del Condado para localizar y negociar un emplazamiento alternativo rápidamente. Dado el aumento de la distancia al nuevo sitio, el equipo del proyecto tuvo que utilizar la Máquina de equilibrio de presión de tierras (EPBM: Earth Pressure Balance Machine) para hacer un túnel en una alineación curva compleja y permanecer dentro de un usufructo existente. La EPBM redujo sustantivamente el riesgo del proyecto al tiempo que satisfizo las necesidades del dueño de la propiedad vecina. 

Durante la construcción, se aprobó el uso de una máquina Herrenknecht de eje vertical (VSM) para perforar el eje de lanzamiento. Esta fue la primera vez que este tipo de tecnología de eje fue utilizada en América del Norte. La VSM Herrenknecht construye túneles robóticamente, controlando con precisión el descenso de los segmentos de revestimiento prefabricados, lo que permite la construcción de cilindros más profundos sin deshidratar las zonas altas de agua subterránea y sin una entrada tripulación.

Era crítico mantener el flujo del alcantarillado durante el proyecto. Ante la falta de opciones de desvío, nuestro equipo evaluó los registros de flujo para determinar el período más seco cuando el contratista pudiera hacer la conexión final con el sistema existente y concluir el trabajo.

Para minimizar la interrupción del tráfico y de los negocios locales en la ocupada zona industrial marina, las actividades de construcción fueron secuenciadas y se prepararon los planes de control de tráfico sugeridos para cada fase. Rutas temporales de desvío de tráfico, desvíos de canalización para el cierre de carriles, y un paso seguro para el público, permitieron la conclusión sin contratiempos del nuevo sistema de sifón.

El Sifón Ballard ahora puede enviar hasta 83 millones de galones por día del flujo de aguas residuales de Seattle bajo el lago Washington Ship Canal y hasta la Planta de Tratamiento de West Point. El sifón se desempeñó según lo diseñado durante las fuertes lluvias en octubre de 2014 y evitó todo desbordamiento de alcantarillado combinado.

 Aspectos destacados

En 2015 el Consejo Americano de Empresas de Ingeniería (capítulo Washington) otorgó a Tetra Tech su Premio de Oro para lo Mejor en Estado, categoría de Aplicación original o innovadora de técnicas nuevas o existente. Lo anterior debido a nuestro diseño del Sifón Ballard.