En vista de un calentamiento climático evidente en los territorios del norte de Canadá, resulta clave contar con un sistema confiable de transporte para lograr aportes importantes a la economía nacional a través del desarrollo eficaz y sostenible de recursos, logrando a la vez que las poblaciones más vulnerables del país cuenten con un mejor acceso a educación, atención médica y oportunidades laborales.

El gobierno federal ha tomado en cuenta la visión de una autopista apta para todas las estaciones que atraviese el valle y el delta del río Mackenzie hasta la costa ártica, una prioridad estratégica nacional desde fines de la década de 1950. La autopista se considera el último eslabón para conectar a Canadá entre sus costas. La construcción de esta carretera (más de 140 kilómetros desde Inuvik hasta Tuktoyaktuk) ofrecerá un sistema de transporte confiable a las poblaciones de la Región de Inuvialuit Settlement.

Mediante la asociación con una empresa conjunta aborigen, Kiggiak-EBA Consulting Ltd., y en conjunto con el Departamento de Transporte, el gobierno de los Territorios del Noroeste, la ciudad de Inuvik, el poblado de Tuktoyaktuk y una empresa conjunta de contratistas aborígenes, EGT Northwind Ltd., Tetra Tech ha finalizado el diseño de la autopista y la preparación de los documentos necesarios para someter el proyecto al análisis de los reguladores y obtener la aprobación para la construcción. Esta obra se encuentra en marcha desde 2009, y los diseños y documentos generados se usaron también para gestionar ante el gobierno federal el financiamiento necesario para la construcción.

En marzo de 2013, el gobierno federal y los gobiernos territoriales aprobaron el estudio ambiental y el financiamiento de la autopista entre Inuvik y Tuktoyaktuk. Tetra Tech ha seguido trabajando con EGT Northwind Ltd. como parte del equipo de diseño y ejecución del proyecto, efectuando los diseños de detalle, llevando a cabo investigaciones geotécnicas y preparando especificaciones de construcción. Las obras comenzaron en enero de 2014 y se espera que finalicen para el otoño boreal de 2017. Tetra Tech sigue desempeñando un papel importante en la ejecución de la autopista, al aportar su especialización en ingeniería y prestar servicios de control de calidad a EGT Northwind Ltd. durante la construcción.

La autopista entre Inuvik y Tuktoyaktuk atraviesa zonas particularmente exigentes, con permagel de hielos abundantes y que se ve afectado por el deshielo. El abordaje al diseño y la construcción exige apartarse de las prácticas tradicionales de la ingeniería, con el fin de mantener la integridad general de la carretera y las estructuras de drenaje frente al derretimiento del permagel a causa del cambio climático.

Los pasos iniciales de ingeniería y diseño han incorporado el monitoreo de la temperatura del suelo para definir las condiciones de referencia; el uso de un georradar en lugares selectos para confirmar la presencia de grandes cantidades de hielo; análisis térmico del suelo para predecir el congelamiento y el derretimiento en la estructura del terraplén; análisis de la estabilidad de pendientes en terrenos congelados pero inestables; y otras técnicas diversas. En líneas generales, el abordaje al diseño y la construcción contempla un relleno del 100 por ciento (sin cortes) y un enfoque adaptable a la gestión del riesgo y el cambio climático.