John Butler posee más de 40 años de experiencia en la gestión de recursos hídricos y naturales. Es asesor técnico principal de la especialidad de desarrollo internacional de Tetra Tech, donde se concentra en mejorar el suministro de agua, los servicios sanitarios y la infraestructura hídrica de África.

Inició su carrera profesional en la Agencia de Protección Ambiental (Environmental Protection Agency) y el Departamento de Energía de los EE. UU. Más tarde, pasó al ámbito del desarrollo internacional, para aprender sobre los problemas que enfrentan las personas de todo el mundo que viven en la pobreza, y afirma que sigue aprendiendo algo nuevo todos los días. Ha trabajado en más de 30 países, nueve de ellos africanos. En la actualidad, se desempeña en un proyecto del Organismo Estadounidense para el Desarrollo Internacional (USAID: U.S. Agency for International Development) destinado a promover y respaldar soluciones sostenibles para los problemas de agua y servicios sanitarios más críticos de África, gracias al cual más de 35.000 personas han logrado acceder a un suministro de agua nuevo o mejorado.

Obtuvo una diplomatura en física de la Universidad de Missouri, y una licenciatura en filosofía económica de la Universidad George Washington.


¿Cuáles son los desafíos de implementar suministros seguros y sostenibles de agua potable en África?

Los desafíos son abrumadores: una infraestructura inoperante, la pobreza y la falta de acceso a la información sobre la importancia del agua limpia y la higiene son solo algunos de los problemas que se enfrentan a diario. En muchos sitios del África subsahariana, la gente pasa horas a diario buscando agua en lugares alejados para su familia. Tal carga recae principalmente sobre las mujeres.

Estos problemas tienen una dimensión tanto infraestructural como institucional. Resulta claro que lo inadecuado de la infraestructura hídrica y la obtención de financiamiento para satisfacer las inmensas necesidades de capital son desafíos importantes. El Banco Mundial estima que en los países en vías de desarrollo se necesitan entre $ 9 y $ 30 millones anuales para inversiones en suministro de agua.

SUWASA Staff assisting Nakuru resident

Pero, con frecuencia, los mayores obstáculos para la construcción de sistemas de agua potable segura en África son institucionales: la capacidad de las empresas de agua para prestar el servicio de forma eficaz y mantenerlo sostenible en el futuro. Me he concentrado en implementar una gobernanza sólida y políticas, instituciones y procedimientos eficaces de gestión y operación. En demasiados casos, los sistemas de agua se instalaron sin considerar la capacidad local para mantenerlos. En los servicios de agua, un personal bien capacitado, sistemas eficaces de gestión financiera y la presencia de políticas acertadas que equilibren la participación del sector público y privado son elementos tan fundamentales para la sostenibilidad como la construcción de infraestructura nueva.

¿Cuál es el proyecto más interesante en el que ha trabajado?

Durante casi cinco años, he estado trabajando en un proyecto para toda África, financiado por el USAID e implementado por Tetra Tech, que se llama Sistema Sostenible de Agua y Servicios Sanitarios en África (SUWASA: Sustainable Water and Sanitation in Africa). Nuestra principal prioridad es dar acceso a agua y servicios sanitarios a quienes más lo necesitan y mantener la iniciativa activa a largo plazo.

Cada proyecto es innovador: estamos desarrollando e implementando soluciones de suministro de agua que son sostenibles a futuro, empleando tecnologías y estrategias prácticas y, a la vez, innovadoras. En este momento, Tetra Tech está trabajando en nueve países del África subsahariana implementando 17 proyectos de reforma para el SUWASA. Cada proyecto plantea una serie única de oportunidades y desafíos para la mejora del servicio: desde ayudar a las empresas públicas e instituciones financieras comerciales de Kenia a financiar mejoras de infraestructura hasta asistir a los ministerios y empresas públicas de agua de Nigeria a modernizar las políticas y operaciones del sector, con el fin de ampliar y mejorar el acceso y la calidad del servicio.

¿Puede darnos algunos ejemplos de las soluciones innovadoras que Tetra Tech ha utilizado para suministrar agua potable en África?

Enumerators interview household members

En muchos proyectos del SUWASA, recurro a expertos de toda Tetra Tech para identificar los abordajes técnicos más innovadores. Por ejemplo, ayudamos al gobierno de Mozambique a hallar los lugares de la capital, Maputo, donde no llegaba el servicio de agua y que eran abastecidos por cientos de operadores privados de baja magnitud, quienes vendían agua obtenida de pozos no regulados. Tetra Tech diseñó y llevó a cabo una encuesta empleando nuestra innovadora herramienta de Observación, Notificación y Seguimiento electrónicos de Proyectos (ePORT, por sus siglas en inglés). El personal local efectuó las encuestas usando iPads. Con el sistema ePORT, desarrollamos mapas de inventario accesibles desde Internet, que resultaron fundamentales para crear una estrategia participativa que permitiera ampliar los servicios de agua segura a toda la ciudad. Este proyecto ganó el premio a la innovación tecnológica 2013 de Tetra Tech.

En Nakuru, Kenia, las familias de las comunidades más pobres pasaban varias horas al día llenando cubos con agua, comprada a proveedores que, con frecuencia, cobraban demasiado. Para solucionar este problema, el SUWASA instaló medidores de agua prepaga. Ahora, los habitantes insertan una memoria flash en un medidor público para obtener una cantidad específica de agua limpia a un precio razonable. Esta tecnología está funcionando tan bien que el gobierno keniano podría ampliarla a otras comunidades pobres del país.

¿Cuáles son las perspectivas de mejora real para el suministro de agua segura y económica en los países en vías de desarrollo?

Si bien más de 700 millones de personas carecen de acceso a fuentes adecuadas de agua potable, la Organización Mundial de la Salud informa que más de dos mil millones de personas han accedido a este recurso desde 1990. Así que la tendencia va en la dirección correcta.

De cara al futuro, yo veo una inmensa oportunidad de mejora, que no depende de nuevas inversiones importantes de capital. Una de las mejores oportunidades es bajar costos aumentando la eficacia del servicio. Con frecuencia, las empresas africanas de servicios pierden del 35 al 50 por ciento de sus ingresos por producir agua que luego no cobran, debido a las pérdidas o al uso de equipos de medición inadecuados o sistemas financieros obsoletos. La ineficiencia energética también tiene importantes consecuencias, ya que la electricidad suele ser uno de los principales gastos operativos. Por otro lado, superar la ineficacia institucional que provoca costos laborales excesivos constituye una importante oportunidad de mejora.

¿Cómo se aplica la experiencia de Tetra Tech en los países desarrollados a los problemas que enfrentan los países en vías de desarrollo?

El apoyo de Tetra Tech a proveedores de agua y organismos gubernamentales de los Estados Unidos y otros países representa un aporte directo a este trabajo. Al trabajar con el organismo normativo de servicios de agua de Zambia, nos basamos en la especialización de Tetra Tech obtenida al desarrollar estructuras tarifarias para empresas de suministro de agua en los EE. UU. que reflejaran los costos reales de la empresa, ofreciendo a la vez amplios incentivos para mejorar la eficacia. Nuestra especialización en capacitación y consultoría sobre asociaciones público-privadas es de interés para muchas empresas africanas de servicios. Y nuestra experiencia en el diseño de sistemas SCADA en América del Norte resulta necesaria en países tales como Zambia, Uganda y Kenia, que desean implementar sistemas más avanzados.

Con esta amplia especialización y más de 30 años de experiencia enfrentando retos al desarrollo en los lugares más pobres y complicados del planeta, estamos bien posicionados para ofrecer a los países en vías de desarrollo abordajes sostenibles que resuelvan su necesidad de contar con suministros de agua limpia, rentable y confiable.