Carol Hufnagel, PE, es la directora nacional del departamento de climas húmedos de Tetra Tech. Trabaja con desbordes de alcantarillados mixtos (DAM), desbordes de alcantarillados sanitarios (DAS) y proyectos de aguas pluviales desde hace más de 30 años.

Su especialización abarca la planificación e implementación de controles de DAM y DAS, las infraestructuras verdes, las políticas normativas y los servicios hidráulicos e hidrológicos. Obtuvo su diplomatura y licenciatura en ingeniería civil en la Universidad de Michigan.


¿Qué son el DAM y el DAS?

El DAM, o desborde de alcantarillados mixtos, es un punto designado de descarga de los sistemas de alcantarillado. Muchos lugares de los Estados Unidos, Canadá y otros países poseen alcantarillados mixtos, diseñados para transportar tanto aguas residuales como aguas pluviales. Durante las épocas secas, el caudal llega a las plantas de tratamiento; pero, durante las lluvias, el exceso de caudal se descarga, sin tratar, a las aguas receptoras.

El desborde de alcantarillado sanitario, o DAS, se produce cuando un sistema de alcantarillado sanitario independiente se ve superado en su capacidad (ya sea por el alto caudal durante las épocas lluviosas o por una obstrucción o daño en la tubería) y el agua residual llega a las aguas superficiales o al suelo.

Como la sociedad valora mucho la calidad del agua, ya no se consideran aceptables las descargas frecuentes de caudales sin tratar, provenientes de los sistemas de alcantarillado.  La pregunta es hasta qué punto deben controlarse o eliminarse esas descargas. Las normas varían entre un lugar y otro, pero el abordaje general es el mismo.

¿Qué medidas están implementando las comunidades con alcantarillado mixto?

Los DAM deben reducirse para proteger la calidad del agua, y el control se logra mediante tres métodos primarios. Primero, se reduce el caudal que ingresa al sistema de alcantarillado mixto aplicando medidas tales como infraestructuras verdes para aguas pluviales o separación de alcantarillados. Segundo, se almacena temporalmente el exceso de caudal en estanques, túneles o tuberías sobredimensionadas, hasta que pueda transportarse a la planta de tratamiento. Tercero, se aumenta la capacidad de tratamiento ampliando la planta existente o empleando un sistema de tratamiento auxiliar. En los últimos años, la infraestructura verde se ha transformado en una parte importante de muchos programas. Las municipalidades buscan optimizar los beneficios de los programas y minimizar los gastos totales. Independientemente de la tecnología predominante, los mejores planes satisfacen las metas de cada comunidad en particular, con sus circunstancias específicas.

¿Por qué el control de desbordes es un desafío tan exigente?

La meta de los programas de control de desbordes es definir los proyectos que los componen, para lograr el rendimiento deseado sin ser demasiado conservadores. Los costos de implementación son elevados y a muchas comunidades les cuesta financiar sus programas. La cuestión aquí no es solo el costo inicial de construcción, sino también los costos de todo el ciclo de vida y si se obtienen o no más beneficios para la comunidad.  

Es fundamental prestar atención a todos los detalles para ejecutar proyectos exitosos, por lo que resulta necesario invertir en recopilación de datos e información del sitio para llegar a ahorrar en el costo total de la obra. El diseño del proyecto depende de la cuantificación del caudal, la adecuada comprensión de cómo funciona el sistema y la atención a las cuestiones relativas a la operación y el mantenimiento a largo plazo.

¿De qué manera ayuda Tetra Tech?

Tetra Tech siempre busca optimizar la selección de los proyectos, como parte de un plan de control a largo plazo. Basamos nuestras recomendaciones en las condiciones específicas locales, y trabajamos con nuestros clientes para definir cuáles proyectos funcionarían mejor en esa comunidad. Equilibramos las diversas cuestiones que forman parte de la implementación del programa: el trabajo técnico, la financiación, los aspectos normativos, la operación y mantenimiento y la participación de la ciudadanía.

La profundidad con que comprendemos los temas críticos proviene de nuestros sólidos antecedentes en la implementación satisfactoria de proyectos en todas las etapas del ciclo de vida de estos. La cartera de DAM de Tetra Tech abarca más de $1.000 millones en proyectos ejecutados. Nuestra experiencia en la implementación de una amplia gama de tecnologías nos ayuda a hallar la mejor solución para la situación única de cada comunidad. Contamos con un incomparable grado de especialización en controles en tiempo real e infraestructuras verdes.

Los controles en tiempo real y la optimización de sistemas maximizan el aprovechamiento de la infraestructura actual y reducen así la necesidad de construir más instalaciones y gastar más fondos. Los proyectos de Tetra Tech en Louisville, Kentucky y Montreal, Québec son una prueba del importante ahorro que puede obtenerse mediante la gestión eficaz de la infraestructura existente.

Por otro lado, las infraestructuras verdes tienen como resultado la llegada de un menor caudal de aguas pluviales al sistema de alcantarillado mixto durante las épocas húmedas. Muchas ciudades están adoptando esta metodología de control de DAM, debido a los beneficios secundarios para la calidad de vida. Estos proyectos exigen llevar a cabo diversos esfuerzos: programas de financiamiento, coordinación de códigos y ordenanzas, participación de la población y coordinación con propietarios privados. Existen dos preguntas cruciales que deben responderse —dónde y cómo instalar la infraestructura verde—, y ninguna es fácil de resolver. Al intentar hacerlo, debemos considerar las perspectivas a corto y a largo plazo. Tetra Tech cuenta con aptitudes únicas para optimizar la ubicación de infraestructuras verdes y, así, reducir los costos, superar obstáculos institucionales y ofrecer un diseño especializado. Nuestro abordaje interdisciplinario ha logrado implementaciones rentables en lugares como Omaha, Nebraska y Detroit, Michigan.

¿Cuáles son los desafíos de las infraestructuras verdes?

En los últimos años, el uso de infraestructuras verdes para control de DAM ha generado un gran interés. Se han utilizado como componentes exploratorios o integrales en los planes de diversas ordenanzas recientes de mutuo acuerdo. Los temas cruciales son la forma en que se comportarán estas infraestructuras en caso de derrames de alcantarillado y cómo pueden aplicarse de forma rentable e implementarse a nivel institucional. Tetra Tech ha trabajado con la Oficina de Investigación y Desarrollo de la EPA y con grandes municipalidades en proyectos que abordan estas cuestiones.

¿Dónde está trabajando Tetra Tech en programas de control de DAM y DAS?

Tetra Tech ha trabajado en estos programas desde un extremo al otro de los Estados Unidos, y en importantes ciudades de Canadá y Francia. En Michigan y en Ohio, implementamos más de 15 instalaciones para climas húmedos. En King County, Washington, ayudamos a desarrollar el plan de control de DAM y a implementar varios proyectos. En ese trabajo, efectuamos una evaluación de tecnologías de tratamiento de caudales de climas húmedos que tomó en cuenta el rendimiento, la confiabilidad y el costo de varios abordajes. Desde el noreste de los EE. UU. hasta su costa occidental, así como en Canadá, hemos ejecutado proyectos de control de DAM y DAS desde la etapa de planificación hasta la construcción.

¿De dónde obtiene Tetra Tech su especialización en DAM?

Tetra Tech se encuentra en una posición única para apoyar el control de DAM, gracias a nuestro historial en la implementación de proyectos. Hemos trabajado con municipalidades que aplican controles de DAM por más de 25 años. Estos programas han aplicado una combinación de tecnologías, como estanques de retención para tratamiento, separación de alcantarillado, almacenamiento dentro del sistema e infraestructuras verdes. Tenemos la ventaja de haber aprendido en obras del mundo real, y aplicamos esos conocimientos a los nuevos proyectos. Trabajar con una amplia gama de abordajes y tecnologías nos ayuda a escoger y aplicar la mejor opción de manera satisfactoria.