Tetra Tech ha completado 15 años de trabajo en un proyecto en Salton Sea, el lago más grande de California, que cubre 974 kilómetros cuadrados (376 millas cuadradas) de cuenca desértica en el sudeste de California. Estamos comenzando a trabajar en un nuevo estudio de factibilidad y financiamiento para desarrollar una guía adaptativa que logre soluciones integrales para sus diversas cuestiones ambientales. 

El proyecto implicará planificar la factibilidad y diseñar la restauración del lago, a fin de garantizar que el Salton Sea se transforme en el centro de un ecosistema sostenible, un destino recreativo renovado y un desarrollo económico para la generación de energía geotérmica que resulte accesible desde el lado sur del lago. El proyecto actual de Tetra Tech en este lugar consiste en planificación, modelado y estudios de diseño conceptual.

“Este abordaje implica formular alternativas con diversos componentes de restauración”, expresa el Dr. Bill Brownlie, ingeniero jefe de Tetra Tech, director de gestión de riesgos corporativos y gerente de programa para nuestro trabajo en el proyecto Salton Sea desde 1998. “Los componentes de la restauración se diseñarán con el fin de cumplir con objetivos ambientales, de factibilidad y de sostenibilidad a largo plazo dentro de las limitaciones presupuestarias actuales”.

El lago Salton Sea y las zonas circundantes dan cabida a diversos hábitats silvestres para más de 400 especies de aves y constituyen un eslabón crítico para la migración internacional de aves a lo largo de los 8000 kilómetros del llamado Corredor Migratorio del Pacífico. En este momento, el lago mide 56 kilómetros de largo, 16 de ancho y es cerca del 50 por ciento más salino que el océano. Se encuentra al sur de Palm Springs, en una cuenca 70 metros por debajo del nivel del mar y sin salidas naturales.

Con las sequías actuales y la creciente demanda de agua que vive California, los afluentes se desvían para otros usos, por lo que el lago está encogiéndose. Con el retroceso de la masa de agua y el aumento de su salinidad, crece el riesgo de emisión de polvo y liberación de sulfuro de hidrógeno, una amenaza para la salud humana y para los hábitats de peces, aves y demás especies.

Según el Dr. Brownlie, “En las décadas de 1950 y 1960, el Salton Sea era un importante destino recreativo, pero el aumento de su salinidad y otros problemas con la calidad del agua han restringido este uso. Ayudamos a que nuestro cliente de larga data, la Dirección del Salton Sea, obtenga una subvención de $ 2 millones para el proyecto actual de factibilidad, de parte de de la Agencia de Recursos Naturales de California (California Natural Resources Agency). Estamos desempeñándonos como representantes del propietario, gestionando el proyecto y efectuando la planificación y los estudios técnicos”.

Salton Sea 3

Un gran campo de energía geotérmica en el extremo sur del Salton Sea puede resultar fundamental para el futuro del lago. Es una fuente importante de energía ecológica, y los estudios calculan que la capacidad de generación de carga base de este campo de energía puede llegar a los 2.000 megavatios entre 2016 y 2046. “Si bien los problemas ambientales seguirán creciendo a medida que la costa retroceda, la producción de energía geotérmica resultará más práctica”, señala Nicole Stern, científica ambiental de Tetra Tech y subgerente del proyecto para el estudio de factibilidad.

El gerente de proyecto, el Dr. Sujoy Roy, agrega: “Nos hemos asociado con el Laboratorio Nacional de Energías Renovables (RNEL: National Renewable Energy Laboratory) del Departamento de Energía a través de su programa Trabajemos para los Demás. El NREL ayudará a determinar cómo ayudaría a financiar las iniciativas de restauración la aplicación de tasas destinadas al desarrollo de energías alternativas en los valles Imperial y Coachella”.