Dan Johnson, de la oficina de Tetra Tech, en Boulder, Colorado, y su esposa, de nuevo pasaron las vacaciones este año como mentores de alto nivel profesional del equipo de Ingenieros sin Fronteras EE. UU. (ISF) Cal Poly, en Tailandia. El equipo de ISF Cal Poly en Tailandia se ha centrado durante los últimos ocho años en las comunidades cerca de Huai Nam Khun, en la región Rai Chiang. 

El equipo ha desarrollado e implementado proyectos de agua limpia (sistemas con filtros de arena), compostación y una micro planta de energía hidroeléctrica. Aunque el proyecto hidroeléctrico de pequeña escala no ha arrancado, los otros proyectos se han ejecutado y van bien.

Este año, el equipo pasó tres semanas revisando los proyectos existentes y visitando el lugar en la selva del proyecto de energía cancelado. También identificaron y lograron la participación de una nueva comunidad para proyectos de ISF durante los próximos cinco años, o más.

El proceso de implementación de una nueva asociación incluyó visitas, entrevistas, así como la clasificación de 14 comunidades en las montañas de la región Chiang Dao. El equipo tuvo un intérprete que dominaba varios de los muchos idiomas hablados por las comunidades, que en su mayoría se han formado por personas refugiadas de Birmania (actualmente Myanmar), y que escaparon a las montañas del norte de Tailandia, entre 40 y 100 años atrás.

"Este viaje me enfrentó a la extrema importancia de diseñar sistemas de ingeniería creativos y adaptables, sin importar lo que se vaya a diseñar", dijo Kimmy Pugel, una estudiante que participó en la visita a Tailandia. "Con frecuencia visitamos comunidades con un sistema de tratamiento o almacenamiento de agua que fracasó a los pocos años de haberse implementado porque el sistema no se adaptaba a las necesidades específicas de la comunidad".

Dan ayudó a los estudiantes a desarrollar preguntas; a lograr la participación de los dirigentes locales; a visitar sus proyectos de agua, transporte, suministro de energía, y proyectos agrícolas; así como a identificar  posibles proyectos que se ajusten a los criterios de Ingenieros sin Fronteras. Una vez que el equipo concluyó sus entrevistas y preparó la documentación, los estudiantes desarrollaron una hoja de cálculo de selección ponderada con más de 20 temas y lo usaron para ayudar en la selección de la nueva comunidad participante.

El equipo completó un memorando de acuerdo con la comunidad seleccionada, Pa Kloi, que necesita un puente mejorado para acceso a la aldea en motoneta y a pie. El puente cruzará un río que a menudo bloquea el acceso a la remota comunidad. La comunidad también tiene que mejorar su red existente de suministro y almacenamiento del agua, añadir sistemas de filtrado lento con arena para mejorar la calidad del agua, mejorar las técnicas agrícolas que utilizan riego y compostación, y potencialmente poner en práctica un proyecto de energía hidroeléctrica a pequeña escala.

Dan y su esposa disfrutan mucho donar su tiempo a este valioso programa, tanto por los beneficios que representa para estas comunidades en desarrollo en Tailandia, como por la oportunidad de pasar tiempo y compartir sus conocimientos con jóvenes estudiantes de ingeniería. Tetra Tech se beneficia al estar expuesta de manera muy positiva a estos estudiantes sobresalientes y a su muy respetada universidad de ingeniería.

"Fue muy importante para nosotros tener a Dan Johnson como parte de nuestro equipo en nuestro viaje a Tailandia", dijo Kimmy. "No sólo fue capaz de poner en perspectiva nuestra lluvia de ideas sobre posibles proyectos de ingeniería, sino que también aprendí mucho acerca de las aplicaciones en el mundo real de todo lo que hicimos; nada de ello lo hubiera aprendido en el aula".

"Dan me abrió la mente al enorme potencial de una estudiante apasionada de ingeniería con la esperanza de lograr cambios", dijo.